A hijab by Decathlon: France’s problem with visible symbols of Muslim faith

by Smaranda Tolosano

Decathlon briefly posted a Kalenji hijab for sale on its website

En français

After the “burkini” ban controversy, France is yet again divided on the question of Muslim veils: this debate revolves around a sports hijab for sale at Decathlon, the go-to sports store for the entire country. The brand has since promptly removed its offer due to the amount of backlash and threats it received from the French public. A Twitter analysis using NexaIntelligence gave us insight into the situation.

U.S. fencing champion Ibtihaj Muhammad in Nike’s sports hijab ad

A majority of videos among top shared links

The most shared link was a picture of Nike’s ad for a sports hijab, worn by the American sabre fencing champion Ibtihaj Muhammad. The tweet’s author writes “Let me tell you, in New York and the US they don’t give a damn, debates over the Hijab and Decathlon are far away”, but comments range from criticisms of the U.S. over President Trump’s behavior to arguing there is no comparison to be made between the two countries.

The 2nd and 3rd top links were shared by Damien Rieu, an outspoken right-wing activist who notably led civilian groups to stop asylum-seekers in France then bring them to the police. He tweeted videos of Franck Allisio, local representative of the Rassemblement National, France’s extreme-right party, telling journalist Nadiya Lazzouni – who wears a headscarf – that women who want to wear the veil should return to countries where that is acceptable because wearing it in France goes against the country’s culture.

The 4th most shared link showed another side of the French political spectrum, with a video of political scientist Clément Viktorovitch arguing that the notion of laïcité means freedom to wear whatever one wishes, so it does not in fact prevent women from wearing the hijab. Laïcité is the principle of separation of state and church; it is meant to stop religious involvement in public matters and as such, forbids wearing religious symbols in the public sphere (when attending school or working for the government for instance). In theory, it guarantees the equal consideration and treatment of citizens by the state, no matter what their religion is.

French people disagree on the practical ways in which this principle – which has been enshrined in the law since 1905 – should apply to modern society given that multiple religions coexist in the country. At the heart of this debate are the different connotations given to women’s veils, the most common argument against them being that they symbolise women’s subservience to men and a patriarchal order that people believe to be absent in non-Muslim contemporary France. Whether women who do not wear the veil truly enjoy the freedoms and equal treatment boasted by critics of the veil is rarely considered.

After these videos came a tweet by renowned contemporary philosopher Raphaël Enthoven, in which he contends that defending freedom should mean defending both the freedom to wear a hijab and the freedom to mock or caricature Prophet Muhammad (or any other religious figure). Anyone who defends one but not the other, he says, is essentially a hypocrite. Enthoven references the satirical newspaper Charlie Hebdo, whose offices were attacked by terrorists in 2015  in response to a caricature of the Prophet published by their paper. In essence, these are two of the extreme positions one finds in France on the topic of Islam: those who believe it should be treated as all other religions, which includes the freedom to mock it, as well as those who think Islam doesn’t belong in France in the first place and that people should not exhibit signs of faith in public.


Next came Claude Askolovitch’s essay for Slate.fr titled “When the hijab becomes cool, the bourgeoisie goes crazy”, in which the journalist laments the hypocrisy of those who say they defend freedom to then denigrate women’s choice to wear the hijab. He concludes, “we feel, within ourselves, that we formerly possessed reason, but are now insane”.

Finally, yet lower on the list of shared links, is an article from Le Monde depicting Decathlon’s decision to cancel sales of the sports hijab from its stores in France following death threats and an overwhelming amount of disapproval from French politicians including non-Muslim women.

Looking at top content, it seems that opponents to the sports hijab are quite outspoken and popular online, but proponents of the freedom to wear what you wish are just as present and represent a more diverse part of the population. Muslims and non-muslims alike have garnered attention on Twitter with tweets and inventive hashtags criticizing the outcome of this hijab sale debate. Within the top 20 hashtags, we find #liberté (freedom) in 3rd position, #peace (5th), #pourmessoeurssportives (for my athletic sisters) in 10th position. Ranked 15th, however, is #decathlonafondlobscurantisme, meaning Decathlon supports (religious) obscurantism.

NexaIntelligence made it infinitely easier for us to sift through all the Twitter data one gets when searching for “hijab” and “Decathlon”, by giving us a digestible synthesis of the content that matters. By looking at top shared links we found that people were tuned in to French news television and sharing video excerpts to prove their point or show allegiance to particular politicians and commentators. The ranking of hashtags gave us insight into a different portion of the debate and to answer the question: who uses which words to say what? In this particular case, interesting hashtags were made up by users, clearly signaling their take on the subject. We will now delve further into the different sub-conversations at the heart of this debate.


Lexical map: discovering conversations surrounding the hijab and Decathlon

The lexical map helped us discover sub-conversations happening around the Decathlon hijab debate. The map is built using co-word association and measuring the frequency to which words are used alone and together.


Captured by NexaIntelligence (click to zoom in)

We found several additional interesting points when perusing the clusters. Some people pointed to the absurdity of the polemic considering that Nike has been selling sports hijabs since 2017, others noted that Marlène Schiappa, Secretary of Equality between women and men, has not yet expressed her opinion on the matter in public.

The orange cluster points to an ongoing conversation about France’s lack of tolerance for anything that pushes against the norm: debates over a male highschool student who was chastised for wearing makeup and high heels to school, and the sports hijab controversy are cited together as proof that French society refuses to move forward and relinquish beliefs descending from Catholicism. See some tweets here and here.

A tweet by Deputy Aurore Bergé (En Marche) drew attention from both sides of the debate, showing how polarized French society is on the question of the veil. Bergé, a non-Muslim woman, argues that sports are a means of emancipation, not submission, which she says the veil symbolizes. In her opinion, Decathlon is significantly breaking away from French values when offering hijabs for sale.

In his response to Ms. Bergé, @marcomaximo020 further explains the ideological contradictions between French representatives: democrats find it great that veiled women will be able to run while republicans like Bergé think it is a heresy to normalize the sale of religious (Muslim) clothing.

Yet another female politician, this time from the extreme-right party Rassemblement National, denounced Decathlon’s choice and called their cancellation of the sale a victory. Isabelle Surply goes as far as to mention terrorism and jihadists in the same tweet celebrating Decathlon’s final decision.

Another French woman, copywriter Cécile Pimont turns the argument on its head by qualifying the threats against Decathlon of terrorist.

Finally, several clusters pointed to Yann Amiry, Community Manager at Decathlon, whose Twitter account blew up after he handled the company’s public responses to online threats. Amiry said he woke up to 12,000 new followers and thousands of notifications and messages.

Users wrote to thank him for his work and praise his handling of the situation, and some, like @AdrienChirac included a joke about the possibility of shipping one of those sports hijabs to his sister who runs marathons. Amiry even went on to be interviewed by the French media.

We also looked at a tweet by France Inter radio host Guillaume Meurice, which caught the public’s attention. In the linked video, Meurice and his colleagues listen to recordings of people’s outrage over the sports hijab and mock one fellow citizen’s failure to define laïcité despite claiming he believes in it.


Driven by a decisively French penchant for arguments, the Decathlon hijab controversy is yet another manifestation of the country’s polarization over the presence of Muslim religious symbols in the public sphere. On Twitter, we find a divided public opinion with a visible majority of outspoken members of the extreme-right clashing with the smaller number of vocal proponents of the freedom to wear whatever one wishes. This latest debate over women’s veils fits within the context of previous controversies over the “burkini” and the extent to which women can cover themselves in order to be identifiable in official contexts. As such, it’s essential to look at it as an episode in a longer series of arguments over the same topic.

NexaIntelligence helped us delve deeper into each side of the debate so we could, for instance, comprehend the nuances of opposition to the sports hijab and identify influencers of public opinion. It allowed us to find the key politicians, journalists, and philosophers commenting on the matter and to see which of their tweets attracted more attention. Most importantly, we were able to get a broad picture of the debate, then (figuratively) zoom in on the aspects we judged interesting and worth exploring further in depth.

What surprised us in Twitter conversations was how this essentially religious question was brought on par with that of a teenage boy wearing makeup to school, and to see the words islamophobia and homophobia being used not in opposition to one another, but as representing two equally wrong traits of contemporary French society. This seems to suggest that citizens critical of the French status quo are starting to consider intolerance towards non-normative behaviors as a flaw in the system, something to be corrected because it prevents France from truly being the “country of human rights”.

Related readings

Libération gives french muslim women a platform to expose their daily struggles in France.



Un hijab chez Decathlon: le problème du voile musulman en France


Decathlon a brièvement proposé un hijab de sport sur son site


Après la polémique sur l’interdiction du port de “burkini”, la France est à nouveau divisée au sujet du voile musulman. L’actuel débat s’articule autour de la mise en vente d’un hijab de sport par Decathlon. La marque de magasins a depuis retiré son offre de vente en réaction aux menaces et plaintes proférées sur leurs réseaux sociaux et en magasin. Une analyse de discours sur Twitter avec NexaIntelligence nous a permis de mieux saisir les enjeux de ce débat national.

La championne d’escrime américaine Ibtihaj Muhammad pour la campagne de publicité de hijab de sport Nike

Les vidéos en tête des liens les plus partagés

Le lien le plus partagé a été une photo prise à New York de la pub Nike mettant en scène la championne américaine d’escrime au sabre Ibtihaj Muhammad. L’auteur du tweet souligne qu’aux États-Unis le port du hijab par une femme sportive ne fait pas polémique comme en France. Parmi les commentaires, vous trouverez notamment des critiques envers le président américain Donald Trump, mais aussi des utilisateurs soulignant que les deux pays ne sont pas comparables et leur rapport au hijab ne l’est donc pas non plus.

Les 2ème et 3ème liens les plus partagés sont des tweets de Damien Rieu, membre engagé de l’extrême droite qui organise notamment des raids anti-migrants en France. Dans ses tweets, Rieu partage des vidéos de l’entretien télévisé entre Franck Allisio, représentant local du local Rassemblement National, et la journaliste Nadiya Lazzouni (qui porte un voile sur ses cheveux). Dans ces extraits vidéo, Allisio dit à Lazzouni que les femmes qui souhaitent porter le voile sont libres d’aller vivre dans des pays où elles pourront et même devront de se voiler, car le port du voile va à l’encontre de la culture française et de la “culture laïque”.

Le 4ème lien le plus partagé montre un autre versant de la politique française puisque c’est une vidéo d’une interview télévisée du politologue et chroniqueur Clément Viktorovitch durant laquelle il argumente que la notion de laïcité sous-entend liberté de porter ce que l’on souhaite, et qu’elle ne s’oppose donc pas au port du hijab ou tout autre voile. La laïcité, principe de séparation de l’église et l’état, a pour but d’empêcher toute intervention de groupes religieux dans les affaires publiques, et prône de ce fait l’interdiction du port de symboles religieux dans la sphère publique, notamment à l’école et pour tout travail de représentant d’état.

En théorie, la laïcité garantit l’égalité des citoyens aux yeux de l’état et dans leur traitement par l’état, peu importe leurs croyances religieuses. Ce principe fut édifié dans la loi en 1905, mais le peuple français demeure divisé quant à ses applications pratiques dans une société moderne où de nombreuses croyances coexistent sans pour autant s’accorder. Au coeur du débat demeurent les différentes connotations associées au port du voile par une femme, l’argument s’y opposant le plus fréquemment étant celui de symbole d’oppression et d’un ordre patriarcal auquel une française non-Musulmane échapperait soit-disant. Rares sont ceux qui se posent la question de savoir si une femme qui ne porte pas le voile est réellement plus libre et traitée en égale par les hommes qui peuplent son quotidien que celle qui porte un voile de son propre gré.

Après ces vidéos, le lien le plus partagé fut celui d’un tweet du philosophe contemporain Raphaël Enthoven, dans lequel celui-ci explique qu’il est essentiel de soutenir à la fois liberté de culte et d’expression, même si cela autorise Charlie Hebdo à caricaturer les fesses du Prophète Mohammed ou de tout autre personnage religieux. Faute de ça, dit-il, nous serions tous de mauvaise foi.
Enthoven fait ainsi référence au journal satirique Charlie Hebdo dont les bureaux ont été victimes d’une attaque terroriste en 2015 en réponse à la publication d’une caricature du Prophète Mohammed. Son tweet évoque les deux extrêmes en France lorsqu’il s’agit de l’Islam: ceux qui pensent que cette religion devrait être traitée – et moquée – comme toutes les autres, et ceux qui sont convaincus que l’Islam n’a pas sa place en France et que tout signe de croyance musulmane doit être sévèrement exclu de la vie publique.


Le lien populaire suivant était un article de Claude Askolovitch’s pour Slate.fr intitulé “Quand le hijab devient “cool”, la bourgeoisie devient folle” et dans lequel le journaliste se lamente de l’hypocrisie des gens qui disent défendre la liberté tout en dénigrant les femmes qui choisissent de porter le hijab. Il conclut, “C’est de ne plus ressembler à personne, et pourtant ressentir, au fond de nous, que nous possédions jadis une raison, que nous devenons fous”.

Enfin, plus bas dans le classement, un article du Monde relatant la décision de Decathlon d’annuler la vente de hijabs de sport dans ses magasins en France suite à des menaces de mort et des expressions publiques de désapprobation de la part de politiques français, dont des femmes non-musulmanes.

Le classement des liens les plus partagés semble indiquer que les français qui s’opposent au hijab de sport Decathlon forment une majorité bien plus populaire sur Twitter que ceux qui souhaitent que ce produit se vende, mais les partisans de la liberté de culte et d’expression sont tout aussi présents et représentent en réalité une fraction plus diversifiée de la population. Parmi eux, on retrouve des musulmans et des non-musulmans critiques du choix de Decathlon de céder aux menaces et à la pression politique.

Le classement des hashtags les plus fréquemment utilisés nous permet d’évaluer la portée de ce mouvement: parmi les 20 premiers hashtags on retrouve #liberté au 3ème rang,  #peace au 5ème, et #pourmessoeurssportives en 10ème place. En revanche, #decathlonafondlobscurantisme qui est utilisé par des utilisateurs s’opposant à la vente du hijab de sport, est classé 15ème. Les autres termes populaires sont employés à la fois par des utilisateurs qui soutiennent la vente du hijab et par ceux qui s’y opposent.

La carte lexicale: découvrir chaque conversation au sein du débat

Nous nous sommes servis de la carte lexicale pour découvrir les sous-conversations ayant lieu au sein du débat sur le hijab de Decathlon. La carte est construite grâce à l’analyse des termes les plus employés en conjonction les uns avec les autres et nous expose chaque “conversation” sous forme de nodules interconnectés d’une même couleur.


Capture du système NexaIntelligence (cliquez pour voir de près)

En observant ces “grappes” de mots nous avons détecté plusieurs points intéressants: certaines personnes ont noté l’absurdité de cette polémique tout en soulignant que Nike vend des hijabs de sport au moins depuis 2017; d’autres ont commenté sur le fait que Marlène Schiappa, Secrétaire d’État auprès du Premier ministre, chargée de l’Égalité entre les femmes et les hommes, n’aie pas encore exprimé son opinion sur le sujet. Des vidéos d’entretiens télévisés accompagnaient le plus souvent ces tweets.

Plus particulièrement, la “grappe” orange indique une conversation sur le manque de tolérance envers les comportements hors-normes en France. Les utilisateurs Twitter ont notamment établi une comparaison entre la pression exercée sur Decathlon et celle subie par un lycéen français auquel la direction a essayé d’interdire de porter du maquillage et des chaussures à talons dans l’établissement. Bien qu’a priori très différentes, ces controverses touchent toutes deux à la liberté d’expression individuelle; le comportement des personnes concernées est jugé hors-norme car il est en opposition directe à des valeurs et croyances qui découlent du catholicisme, bien qu’on nie souvent l’origine en argumentant que celles-ci font naturellement partie de la “culture” française. Plus de tweets ici et ici.

Un tweet de la députée Aurore Bergé (En Marche) a également engendré une sous-conversation au sein du plus grand débat, dialogue animé tant par des supporters de la députée que par des personnes critiques de sa prise de position. La polarité du peuple français sur le sujet du hijab n’en est que plus apparente. Bergé, une femme non-musulmane, s’oppose à la vente prévue par Decathlon car celle-ci entre, selon elle, en contradiction avec les valeurs françaises.

Dans sa réponse à Mlle Bergé, l’utilisateur @marcomaximo020 met le doigt sur les contradictions idéologiques entre représentants de l’état français, démocrates et républicains.

Une autre politicienne française affiliée au Rassemblement National a elle aussi vivement critiqué Decathlon et crié victoire lorsque la vente du hijab Kalenji fut annulée. Dans son tweet, Isabelle Surply va jusqu’à mentionner le terrorisme, comme si celui-ci découlait naturellement du port du hijab ou de toute affiliation à l’Islam.

L’argument est retourné contre lui-même par la rédactrice Cécile Pimont qui qualifie les menaces à l’encontre de Decathlon de terroristes:

Nous avons ensuite remarqué que plusieurs grappes avaient pour sujet Yann Amiry, gestionnaire des réseaux sociaux chez Decathlon dont le compte Twitter est rapidement devenu populaire suite aux réponses d’Amiry sur les réseaux de la marque. Amiry dit avoir découvert au réveil plus de 12,000 nouveaux followers et des milliers de notifications et messages.

Amiry a reçu des remerciements et compliments pour sa gestion de la crise de commentaires agressifs, ainsi que des blagues comme celle de @AdrienChirac qui lui demande d’envoyer un de ces fameux hijab à sa soeur pour son prochain marathon.

Enfin, un tweet de l’animateur de radio chez France Inter Guillaume Meurice a déclenché rires et retweets: la vidéo montre les réactions du studio à des entretiens avec des passants mal informés sur, notamment, la définition de la laïcité qu’ils prônent pourtant défendre…

Grâce à NexaIntelligence, nous avons ainsi pu identifier les acteurs principaux au coeur de ce débat – les différents personnages politiques, journalistes, penseurs dont l’opinion a attiré le plus d’intérêt sur Twitter – et d’analyser le discours de personnes aux avis variés, souvent contradictoires sur le hijab Decathlon. De manière plus vaste, la plateforme nous a permis d’obtenir à la fois une vue d’ensemble du débat et d’en explorer les détails pour déceler des nuances d’opinion et des conversations plus précises au sein du sujet.

La France exhibe une fois de plus ses divisions idéologiques sur l’Islam et le port du voile en public, sujet qui met à nu les différends qui opposent les français les uns aux autres et aux prises de position de leur gouvernement. Les conversations Twitter reflètent cette opinion publique hétérogène – parfois même antithétique – que NexaIntelligence nous a permis d’observer et mieux comprendre. Une majorité visible de partisans d’extrême droite s’exprime sur le réseau social, tandis qu’une minorité de défenseurs du droit de porter ce que chacun souhaite peine à se faire entendre par le grand public.

Cet énième débat sur le port du voile en public s’inscrit dans une lignée de controverses sociales et politiques sur les habits féminins musulmans comme le “burkini”. Les contextes dans lesquels le port d’un voile intégral comme une burqa compliquent l’identification du sujet par les forces de l’ordre avaient par exemple été identifiés comme problématiques. C’est cependant la première fois que cette question d’ordre sociétal et politique a un impact aussi fulgurant sur le domaine commercial.

Lors de notre analyse sur Twitter, nous avons été surpris de voir ce phénomène religieux comparé et mis sur un pied d’égalité avec le cas du lycéen portant une tenue dite féminine et non adaptée à son genre. Voir les mots islamophobie et homophobie employés, non pas en opposition l’un à l’autre, mais comme représentant deux tares également répréhensibles de la société française contemporaine, suggère un ras-le-bol grandissant de l’intolérance à la française. Peut-être sommes-nous en train de voir émerger une réelle opposition au status quo qui veut toute attitude non-normative, qu’elle soit le fruit d’une appartenance religieuse, d’une orientation sexuelle, ou d’un goût marginal quelconque, gêne la France, dérange ses habitudes et froisse ses politiques. Certains l’ont exprimé au cours de ce débat: il est temps pour le grand “pays des droits de l’homme” de remettre en question sa position sur l’une des grandes questions du vingt-et-unième siècle.

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